Cincuenta innovaciones que han cambiado el mundo, de Tim Harford

(Cincuenta innovaciones que han cambiado el mundo, de Tim Harford) Supongo que muchos de ustedes conocen a Tim Harford por su obra El economista camuflado, que fue un auténtico best-seller hace unos años. Ha escrito algún libro más con ese patrón de aplicar las teorías económicas básicas a algunos problemas no tan económicos. Probablemente podríamos meterlo en el saco de la economía conductual, pero en este caso hablamos mucho más de historia y de divulgación

David Marshall Williams, el hombre que salió de la cárcel para diseñar armas

(James Stewart y David Marshall Williams durante el rodaje de Carabina Williams) Hay miles de personas que han acabado en la cárcel por culpa de las armas. Hay algunos que han sido capaces de salir de la cárcel también por culpa de las armas. Y digo por culpa y no gracias a las armas. Pero en el siglo XX hubo un tipo en Estados Unidos que salió de la cárcel después de haber entrado en

Quién inventó el papel higiénico

(Quién inventó el papel higiénico) No sabemos quién fue el primero en usar el papel, como material, para la higiénica labor a la que hoy voy a hacer referencia y a la que estamos tan acostumbrados. Supongo que fue mucho antes del siglo XIX, o no, quién sabe que ocurría en la intimidad de cada uno. Pero sí parece probado que Joseph Gayetty tiene en el honor de ser el inventor del papel higiénico como

El café, el trabajo y el origen de la cafetera espresso

(Patente de cafetera de Angelo Moriondo, de 1884) El café y el trabajo. Qué sería del trabajo sin un café en el momento adecuado y qué sería del café si no se tomara en el trabajo. Aunque se toma café desde hace siglos y han sido muchos los métodos e instrumentos utilizados en su preparación, hoy nos vamos a parar en las cafeteras espresso, las más habituales aún en la actualidad. En 1901, un empresario

Diolkos, el tren griego de hace 25 siglos

(El Diolkos de Corinto) A pesar de los avances diarios y de que el cambio en muchos sentidos es exponencial con cada mes que pasa, es cierto que sorprende en ocasiones la antigüedad de algunas ideas o inventos. La conocida sentencia latina nihil novum sub sole, nada nuevo bajo el sol, nos viene a la cabeza al conocer que ya existió un sismógrafo hace 20 siglos y que por la misma época ya se hablaba

El cortasetos, la inesperada arma clave en el desembarco de Normandía

(Un Sherman estadounidenses, con el cortasetos Culin en el frente) El día D, en la Segunda Guerra Mundial, sigue siendo una fuente inagotable de historias, curiosidades y descubrimientos. Tal fue el despliegue de recursos e ideas, en todos los ámbitos, que casi parece inabarcable. Cuando los soldados aliados asaltaron Normandía, se encontraron con que el paisaje y el campo francés favorecían a los alemanes. La región por la que tenían que avanzar los soldados y

El cártel Phoebus y la obsolescencia programada

(Bombillas de Edison, de los años 1880) No es extraño hablar, desde hace ya unos años, de la obsolescencia programada. Ya saben, esa forma de producir que, supuestamente, utilizan algunas empresas para hacer que sus productos nazcan ya con una fecha de caducidad y evitar así que su vida se alargue más allá de donde el fabricante desea. En mi opinión, en torno a esto hay parte de mito, parte de verdad y un poco

El hombre que casi muere probando un traje espacial en Tierra

(Instalaciones de la NASA donde se llevaban a cabo las pruebas) La historia sobre cómo los investigadores de la NASA invirtieron millones y millones de dólares en desarrollar un bolígrafo que funcionara en el espacio mientras que los rusos solucionaban el problema usando un lápiz, es falsa. Ya hablaremos de este tema en otra ocasión, pero si ha logrado hacerse un hueco en la cultura popular esta leyenda urbana es porque todos, aunque sea de

El inventor de la máquina de vapor vivió hace 20 siglos

(Diseño del aelópilo de Herón de Alejandría) Casi cualquiera de nosotros, al finalizar los estudios básicos, asociará la máquina de vapor con el siglo XVIII, con la Revolución Industrial, con Thomas Newcomen o con James Watt. Pero mucho antes de eso, hace casi 20 siglos, un alejandrino inventó y diseñó la primera máquina de vapor de la historia. Era Herón de Alejandría. Herón, que vivió en el siglo I, fue un matemático que trabajó en su

Los kleenex, las compresas y la Primera Guerra Mundial

(Enfermeras de la Cruz Roja durante la Primera Guerra Mundial) Hay una frase de la película El tercer hombre que se ha ganado un lugar en la cultura popular, si bien no es del todo cierta: Recuerda lo que dijo no sé quién: En Italia, en treinta años de dominación de los Borgia, hubo guerras matanzas, asesinatos… Pero también Miguel Ángel, Leonardo y El Renacimiento. En Suiza, por el contrario, tuvieron quinientos años de amor, democracia